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評論:『獵兔犬2』號火星登陸計劃的失與得

中安IT  2004-03-09 11:42

  新華網09日消息 『獵兔犬2』號研究小組8日在倫敦作出結論,這個失蹤的火星登陸器很可能因為在著陸過程中未及時打開降落傘,墜毀在火星表面。歐洲第一個火星登陸器以失敗告終,損失的是大筆資金和科學家的辛勞,得到的卻是民眾對火星生命探索的熱情與期望。

  當天,負責研制『獵兔犬2』號的英國科學家科林·皮林格在英國皇家協會舉行的名為『「獵兔犬2」號及未來』的國際會議上說,『從這項失敗計劃得到的最大教訓就是,火星登陸計劃不容易,搭載在其他計劃中的火星登陸計劃更難』。

  『獵兔犬2』號去年6月搭乘歐洲首枚火星探測器『火星快車』飛往太空,作為『火星快車』的附屬項目,『獵兔犬2』號只承擔火星探測任務的10%。正因為如此,『獵兔犬2』號計劃從一開始便受到了許多限制。『獵兔犬2』號耗資3500萬英鎊,盡管這筆錢在普通人看來像天文數字,但它還不及美國航天局今年初成功登陸火星的『孿生』探測器『勇氣』號和『機遇』號成本的十分之一。

  曾在歐洲Astrium公司負責『獵兔犬2』號項目資金籌措的巴裡·科克在接受新華社記者采訪時說,『資金的限制,只能使科學家設計小型的登陸器。』

  『獵兔犬2』號,取名自達爾文周游世界乘坐的一艘船。此次出行歸來後,達爾文便寫就了著名的《物種起源》。這個登陸器的大小相當於一個自行車車輪,重量只有33公斤,攜帶一個降落傘和三個氣囊。而『勇氣』號和『機遇』號分別重達554公斤,帶有兩個降落傘,十幾個氣囊。在『獵兔犬2』號按計劃於去年12月25日著陸幾天前,英國《自然》雜志的評論文章打比方說,『獵兔犬2』號著陸的過程就好像一個筆記本電腦在沒有任何保護的情況下從桌上掉到地上那樣沒有保障。

  在『獵兔犬2』號失蹤幾天後的新聞發布會上,該項目經理馬克·西姆斯曾指出,研究小組本應在『獵兔犬2』號上安裝一個能指示其安全情況的『黑匣子』,但因為資金問題放棄了。

  除了資金缺乏、設計欠佳,『獵兔犬2』號研究小組似乎也缺乏一點運氣。在『獵兔犬2』號著陸幾日前,火星上出現了嚴重的塵暴,導致大氣濃度降低。科學家目前斷定,『獵兔犬』很可能因此無法借助足夠的大氣摩擦力,使著陸時的速度降低到一定程度,未能及時打開降落傘,墜毀在火星表面上。而美國火星探測器『火星全球探測者』最近拍攝到的高分辨率照片顯示,『獵兔犬2』號的預計著陸區內有一些坑道和岩石。

  皮林格在接受記者采訪時說,『因為搭載在「火星快車」上,所以「獵兔犬」無法選擇著陸的時機和地點,只能按照「火星快車」的運動過程安排行程。』

  花費了7年時間研制『獵兔犬2』號的皮林格用『喪氣透了』來形容自己得知登陸器與地面失去聯系時心情。從去年12月25日起,歐洲和美國的科學家通過火星探測器、射電望遠鏡等一系列手段,搜尋『獵兔犬2』號。

  對『獵兔犬2』號的搜尋引發了英國,乃至整個歐洲對火星探測計劃的熱情。去年聖誕節假期的一周時間裡,英國電視四套每天播出太空科普節目。12月25日當天,『獵兔犬2』號網站的訪問人次達到1600萬,而在2月10日之前,該網站的日訪問人次還保持在200萬以上。8日晚,英國皇家協會專門舉辦的『獵兔犬2』號科普講座吸引了幾千名中小學生。

  『獵兔犬2』號小組目前對登陸器進入火星大氣、著陸火星、火星環境等各方面進行了全面評估和分析,總結了每一步驟可能存在的問題。西姆斯說,『汲取了教訓,我們下次要做得更好』。

  當記者詢問歐洲航天局的下一次火星登陸計劃是否還會選擇『獵兔犬2』號小組實施時,『火星快車』項目負責人阿古斯丁·奇卡羅說,『我想是的,他們的技術是最好的。』而曾負責研制『獵兔犬2』號的岩心取樣器的香港理工大學教授容啟亮教授對記者說,『如果有幸,我們還願意與「獵兔犬2」號研制小組合作。』

  皮林格說,該小組正試圖游說英國政府,希望得到其支持,同時也努力爭取國際合作,期望盡早重返火星。

  火星,神秘的紅色星球,永遠無法泯滅人們對地球外生命探索的期望。

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